final de Cassini

Últimas pasadas de la sonda Cassini sobre Saturno

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Últimas cinco órbitas alrededor de Saturno

Esta representación artística muestra la nave espacial Cassini que hace que uno de sus últimos cinco inmersiones a través de la atmósfera superior de Saturno en agosto y septiembre de 2017. Crédito: NASA / JPL-Caltech

La nave espacial Cassini de la NASA entrará en su fase última misión “el gran final”, y se prepara para realizar una serie de pases ultra estrechos a través de la atmósfera superior de Saturno con sus últimas cinco órbitas alrededor del planeta.

Cassini hará que su primer pase el domingo 13 para gran parte de América y/o el lunes 14 de agosto para Europa, Africa y Asia. Estará entre 1.630 y 1.710 kilómetros por encima de las nubes de Saturno.

Se espera que la nave espacial al encontrarse con una atmósfera suficientemente densa como para requerir el uso de sus pequeños propulsores, para mantener la estabilidad -condiciones similares a las encontradas durante muchos de encuentros cercanos de la luna de Saturno, Titán, que tiene su propia atmósfera densa.

Dijo Earl Maize (JPL) “Gracias a nuestra experiencia pasada, el equipo confía en que se entiende cómo la nave espacial se comportará a las densidades atmosféricas que nuestros modelos predicen.”

Se prevee que los propulsores funcionen entre un 10 y 60 por ciento de su capacidad. Si los propulsores se ven obligados a trabajar más duro -es decir, ante una atmósfera más densa- los ingenieros aumentarán la altura en las órbitas posteriores. Se refiere a que los propulsores serán utilizados para elevar la altura de máxima aproximación para los próximos pasos, probablemente por cerca 200 kilómetros más alto sobre Saturno.

En cambio si el ambiente es menos densa de lo esperado durante los primeros tres pases, los ingenieros pueden utilizar la alternativa de bajar la altura máxima de aproximación de las dos últimas órbitas, también en alrededor de 200 kilómetros por debajo. Si lo hace, permitiría a los instrumentos científicos de la sonda Cassini, especialmente el espectrómetro de masas neutral y de iones (INMS), para obtener datos sobre la atmósfera de las nubes superiores del planeta.

“Ya que hace que estas cinco inmersiones en las atmósfera alta de Saturno, seguido de su paso final, Cassini se convertirá en la primera sonda atmosférica de Saturno,” dijo Linda Spilker (JPL). “Ha sido durante mucho tiempo un objetivo prioritario en la exploración planetaria al enviar una sonda dedicada a la atmósfera de Saturno, y estamos preparando el terreno para la futura exploración con esta primera incursión.”

Otros instrumentos de Cassini harán observaciones detalladas, de alta resolución de las auroras, la temperatura de Saturno, y los vórtices en los polos del planeta. Su radar mirar profundamente en la atmósfera para revelar características de pequeña escala tan fina como de 25 kilómetros de ancho -casi 100 veces más pequeño- que la nave pudo observar antes de la gran final.

Su caída fina está prevista por ahora para el 15 de septiembre. Durante el paso de media órbita, el plan es tener siete instrumentos científicos de Cassini, incluyendo INMS, encendido e informar mediciones en tiempo real. Se espera que la nave espacial para llegar a una altitud donde la densidad atmosférica es aproximadamente el doble de lo que se encuentra durante sus últimos cinco pases. Una vez que Cassini llegue a ese punto, sus propulsores ya no serán capaces de trabajar en contra de la presión de la atmósfera de Saturno para mantener la antena de la nave espacial apuntando hacia la Tierra, y el contacto de forma permanente se pueden perder. La nave espacial se romperá como un meteoro momentos después, poniendo fin a su larga y gratificante viaje.

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