Ceres

Las misteriosas manchas brillantes de Ceres

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Las áreas brillantes de Ceres sugieren actividad geológica

por Amelia Ortiz · Publicada 15 diciembre, 2017 ·
15/12/2017 de JPL / Icarus


Esta imagen en perspectiva simulada del cráter Occator muestra las áreas mas brillante de Ceres. Crédito: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA.

Si pudieras volar en la nave espacial Dawn de NASA, verías la superficie del planeta enano Ceres bastante oscura en general, pero con excepciones notables. Estas excepciones son los cientos de áreas brillantes que destacan en las imágenes que Dawn ha enviado. Ahora los científicos tienen una mejor idea de cómo se forman estas áreas reflectantes y de cómo cambian con el paso del tiempo, procesos indicativos de un mundo activo y en evolución.

“Las misteriosas manchas brillantes de Ceres, que han cautivado tanto al equipo científico de Dawn como al púbico, revelan pruebas del antiguo océano subterráneo de Ceres e indican que, lejos de ser un mundo muerto, Ceres es sorprendentemente activo. Los procesos geológicos que crearon estas áreas brillantes pueden todavía estar cambiando el aspecto de Ceres en la actualidad”, explica Carol Raymond (JPL).

El primer grupo de manchas brillantes contiene el material más reflectante de Ceres, que se halla en el fondo de cráteres. El ejemplo más icónico es el del cráter Occator, que alberga dos prominentes zonas brillantes. Todo este material brillante del cráter está compuesto por material rico en sales, que en el pasado estuvo mezclado con agua. En la segunda categoría, más común, se encuentra el material brillante hallado en los bordes de los cráteres, que baja hacia su interior. Posiblemente se trata de material brillante que se encontraba en el subsuelo y quedó al descubierto por un impacto, o que se formó en un impacto anterior.

Hace cientos de millones de años, el material brillante estaba mezclado con el material oscuro que forma el grueso de la superficie de Ceres, así como de escombros expulsados durante impactos. “Las investigaciones anteriores han demostrado que el material brillante está compuesto por sales y pensamos que la actividad de un fluido subterráneo lo transportó a la superficie, formando algunas de las manchas brillantes”, explica Nathan Stein (Caltech).

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Del interior de Ceres

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Dawn explora la evolución del interior de Ceres

por Amelia Ortiz · Publicada 10 noviembre, 2017 ·
10/11/2017 de JPL / Geophysical Research Letters


Esta imagen tomada por la nave espacial Dawn de NASA muestra cadenas de fosas en el planeta enano Ceres. Crédito: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA.

Las formaciones de la superficie de Ceres – el mayor mundo que existe entre Marte y Júpiter – y su evolución interior tienen una relación más cercana de lo que uno podría pensar.

Un estudio reciente ha analizado formaciones de la superficie de Ceres para buscar datos sobre la evolución interior del planeta enano. En concreto, el estudio examina formaciones lineales: las cadenas de fosas y cráteres secundarios, pequeños, comunes en Ceres.

Con esto han descubierto que hace cientos de millones (y hasta mil millones) de años, los materiales que están bajo la superficie de Ceres empujaron hacia el exterior, creando fracturas en la corteza. La explicación más probable, según los científicos de la misión Dawn, es que una región de material emergente produjo las cadenas de fosas. El material podría haber fluido desde el interior de Ceres al ser menos denso que los materiales que tenía a su alrededor.

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Antiguo océano de Ceres

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Dawn encuentra restos de un posible océano antiguo en Ceres

por Amelia Ortiz · Publicada 27 octubre, 2017 ·
27/10/2017 de JPL / Earth and Planetary Science Letters


Esta animación muestra el planeta enano Ceres visto por Dawn. El mapa superpuesto a la derecha proporciona datos a los científicos acerca de la estructura interna de Ceres a partir de medidas de la gravedad. Crédito: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA.

En Ceres son muy comunes los minerales que contienen agua, lo que sugiere que el planeta enano podría haber tenido un océano global en el pasado. Ahora el equipo de la misión Dawn ha descubierto que la corteza de Ceres es una mezcla de hielo, sales y materiales hidratados que fueron sujetos a actividad geológica en el pasado y quizás recientemente, y que esta corteza representa gran parte de ese antiguo océano. Los investigadores también sugieren que hay una capa más suave, fácilmente deformaba, bajo la corteza rígida de Ceres, lo que podría ser una señal de líquido residual del océano.

Aterrizar en Ceres para investigar su interior sería técnicamente difícil y se correría el riesgo de contaminar el planeta enano. Como alternativa, los científicos utilizan las observaciones en órbita de Dawn para medir la gravedad de Ceres y así estimar su composición y estructura interior.

Los modelos de flujo de la corteza de Ceres han permitido determinar que ésta es probablemente una mezcla de hielo, sales y un componente adicional que se cree que es hidrato de gas. Un hidrato de gas es una jaula de moléculas de agua que rodea una molécula de gas. Esta estructura es entre 100 y 1000 veces más fuerte que el hielo de agua, a pesar de tener casi la misma densidad.

Los investigadores piensan que la mayor parte del antiguo océano de Ceres está ahora congelada y atrapada en la corteza, en forma de hielo, hidratos de gas y sales. Ha permanecido así durante más de 4 mil millones de años. Pero si existe líquido residual debajo, entonces el océano no estaría todavía enteramente congelado. Esto fue anticipado en varios modelos de evolución térmica de Ceres publicados antes de que Dawn llegara.

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Prolongando la misión Dawn

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Prolongada la misión Dawn en Ceres

por Amelia Ortiz · Publicada 23 octubre, 2017 ·
23/10/2017 de JPL

Esta ilustración de artista muestra la nave espacial Dawn de NASA sobre el planeta enano Ceres, con imágenes tomadas por la misión. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

NASA ha autorizado una segunda extensión de la misión Dawn en Ceres, el mayor objeto del cinturón de asteroides situado entre Marte y Júpiter. Durante esta continuación, la nave descenderá a altitudes del planeta enano más bajas de lo que ha hecho desde que se puso en órbita en marzo de 2015. La nave permanecerá en Ceres durante lo que le resta de investigaciones científicas y seguirá en una órbita estable indefinidamente después de que se le agote el combustible de hidracina.

El equipo de vuelo de Dawn está estudiando modos de maniobrar la nave para colocarla en una órbita elíptica nueva, que la llevará a menos de 200 km de la superficie de Ceres en el momento de mayor acercamiento. Con anterioridad, la altitud más baja de Dawn fue de 385 km.

Prioritaria para la segunda misión extendida en Ceres es la recogida de datos con el espectrómetro de neutrones y rayos gamma, que mide el número y energía de los rayos gamma y neutrones. Esta información es importante para comprender la composición de la capa superior de Ceres y cuánto hielo contiene.

La nave también tomará imágenes en luz visible de la geología de la superficie de Ceres con su cámara, así como medidas de la mineralogía de Ceres con su espectrómetro de cartografiado visible e infrarrojo.

[Fuente]

Estudian compuestos orgánicos en Ceres

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Estudian el origen de los compuestos orgánicos de Ceres

por Amelia Ortiz · Publicada 19 octubre, 2017
19/10/2017 de Southwest Research Institute (SwRI)

Los datos de la nave espacial Dawn muestran una región alrededor del cráter Ernutet de Ceres donde se han descubierto concentraciones de compuestos orgánicos. El código de colores muestra la concentración superficial de sustancias orgánicas derivadas de datos del espectrómetro en el infrarrojo cercano y el visible. El recuadro muestra una imagen de mayor resolución. Las regiones marcadas en rojo indican una concentración más alta de compuestos orgánicos. Crédito: imagen cortesía de NASA/JPL-Caltech/UCLA/ASI/INAF/MPS/DLR/IDA.

Desde que la nave espacial Dawn de NASA detectara material rico en compuestos orgánicos en zonas localizadas de Ceres, un equipo de investigadores del SwRI ha estado examinando los datos, comprobando diferentes orígenes posibles de este material. Después de considerar la viabilidad de que un cometa o asteroide lo hubiera llevado allí, la mayoría de las pruebas sugieren que los compuestos orgánicos son muy probablemente nativos de Ceres.

“El descubrimiento de concentraciones locales altas de compuestos orgánicos cerca del cráter Ernutet supone un interesante enigma”, explica el Dr. Simone Marcha (SwRI).

Se piensa que Ceres se formó hace 4500 millones de años, en los albores de nuestro Sistema Solar. El estudio de sus compuestos orgánicos puede ayudar a explicar el origen, evolución y distribución de especies orgánicas por el Sistema Solar. La propia ubicación de Ceres en la frontera entre el Sistema Solar interior y el exterior y su intrigante composición caracterizada por arcillas y carbonatos de sodio y amonio sugieren una evolución química muy compleja. El papel de los compuestos orgánicos en esta evolución no se conoce completamente pero posee importantes implicaciones astrobiológicas.

Los científicos examinaron un amplio rango de parámetros de impacto, como tamaños y velocidades de los impactores, utilizando modelos de computadora. Dichos modelos indicaban que los proyectiles del tipo de cometas, con velocidades de impacto relativamente altas, perderían casi todos sus compuestos orgánicos debido a la compresión por el choque. Los asteroides que impactaran con velocidades incidentes menores, pueden retener entre un 20 y un 30 por ciento del material orgánico que tenían antes del choque, especialmente si se trata de proyectiles pequeños con ángulos de impacto oblicuos. Sin embargo, la distribución espacial localizada de sustancias orgánicas en Ceres parece difícil de reconciliar con el transporte desde pequeños asteroides del cinturón principal. “Estos hallazgos indican que los compuestos orgánicos son probablemente nativos de Ceres”, concluye Marchi.

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Materia orgánica en Ceres

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Dawn descubre pruebas de material orgánico en Ceres

por Amelia Ortiz · 17 febrero, 2017
17/2/2017 de JPL / Science


Esta image en color realzado, hecha con datos de la cámara de la nave espacial Dawn, muestra el área alrededor del cráter Ernutet. Las partes brillantes rojas se ven más rojas con respecto al resto de Ceres. Investigadores del equipo científico de Dawn han descubierto que estas zonas rojas alrededor de Ernutet están asociadas con materiales orgánicos. Crédito: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA.

La misión Dawn de NASA ha descubierto pruebas de la presencia de material orgánico en Ceres, un planeta enano y el mayor cuerpo del cinturón principal de asteroides, que se halla entre las órbitas de Marte y Júpiter. Los científicos han detectado, con el espectrógrafo visible e infrarrojo VIR ,material dentro y alrededor de un cráter del hemisferio norte llamado Ernutet. Las moléculas orgánicas son interesantes para los científicos ya que son componentes necesarios, aunque no suficientes, de la vida en la Tierra.

El descubrimiento añade uno más a la lista creciente de cuerpos del Sistema Solar donde se han encontrado sustancias orgánicas. Así, han sido hallados en ciertos meteoritos y su presencia ha sido deducida en varios asteroides a partir de observaciones con telescopios. Ceres comparte muchas cosas en común con los meteoritos ricos en agua y sustancias orgánicas, en particular con un grupo denominado condritas carbonáceas. Este descubrimiento refuerza todavía más la conexión entre Ceres, estos meteoritos y los cuerpos de los que proceden.

“Se trata de la primera detección clara desde órbita de moléculas orgánicas en un cuerpo del cinturón principal”, afirma Maria Cristina de Sanctis (Istituto Nazionale di Astrofisica, Roma). Los datos presentados en el artículo publicado en la revista Science apoyan la idea de que los materiales orgánicos son nativos de Ceres. Los carbonatos y arcillas identificados previamente en Ceres proporcionan pruebas de actividad química en presencia de agua y calor. Por tanto, existe la posibilidad de que las sustancias orgánicas fuesen procesadas de manera similar, en un ambiente cálido y rico en agua.

El descubrimiento de sustancias orgánicas es uno más de los atributos de Ceres asociados con ingredientes y condiciones para la vida en un pasado lejano. Estudios anteriores han encontrado minerales hidratados, carbonatos, hielo de agua y arcillas con amoníaco que podrían haber sido alteradas por agua. Las sales y el carbonato de sodio, como los que se encuentran en las áreas brillantes del cráter Occator, también se piensa que fueron transportados a la superficie por una sustancia líquida.

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