Misión Cassini-Huygens

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Lejos estaba Giovanni Doménico Cassini, allá en el siglo XVII, descubridor entre otras cosas de 4 satélites de Saturno y la división de los anillos de este planeta que lleva su nombre, que unos cientos de años después, en los albores de la Era Espacial, una exitosa y prolongada misión sería nombrada en honor suyo y de su colega, el holandés Christian Huygens, descubridor de Titán.

Se trataba de una misión espacial no tripulada, cuyo principal objetivo sería estudiar al planeta Saturno y sus lunas. La nave constaría de 2 elementos: el orbitador Cassini y la sonda Huygens. El lanzamiento tuvo lugar el 15 de Octubre de 1997, desde Cabo Cañaveral, mediante un cohete Titan IVB Centauro y entró en la órbita de Saturno el 1 de Julio de 2004. Era la primera nave en orbitar el planeta y la 4 nave que lo visitaba.

El coste total de la misión sería de 3.260 millones de dólares, de los cuales EEUU (NASA/JPL) aportaría 2.600 millones, la Agencia Espacial Europea (ESA) 500 millones y la Agencia Espacial Italiana (ASI) 160 millones, con la colaboración de otros 17 países. En principio estaba previsto que Cassini durase 4 años orbitando Saturno, pero como se ha visto, la historia ha sido otra,  habiendo tenido 2 prolongaciones, una en 2008, por 2 años y la que la llevo hasta el 2017.

Como se trata de una misión tan larga y publicitada, se puede conseguir mucha información a través de la Internet y otros medios, por lo que trataré de ser lo mas sintético y esquemático posible para no llover sobre mojado.

Los principales objetivos de la nave Cassini eran:

  1. Determinar la estructura tridimensional y el comportamiento dinámico de los anillos de Saturno.
  2. Determinar la composición de la superficie de los satélites y la historia geológica de cada objeto.
  3. Determinar la naturaleza y el origen del material oscuro de la superficie de Jápeto.
  4. Medir la estructura tridimensional y el comportamiento dinámico de la magnetósfera.
  5. Estudiar el comportamiento dinámico de la atmósfera de Saturno.
  6. Estudiar la variabilidad atmosférica de Titán.
  7. Realizar la cartografía detallada de la superficie de Titán.

En cuanto a la sonda Huygens, fabricada por la ESA, su misión era descender en paracaídas a través de la atmósfera de Titán para alcanzar su superficie, donde depositaría un laboratorio para realizar diversos análisis. La sonda se separó de la Cassini el día 25 de diciembre de 2004 y llegó a Titán el día 14 de enero de 2005, siendo la primera sonda en aterrizar en un satélite que  no fuese nuestra Luna y la primera en aterrizar en un mundo del Sistema Solar Exterior.

Hablar de los logros de esta misión podría llevar muchas páginas, siendo algunos de ellos los siguientes:

Júpiter: El 30 de diciembre de 2000 Cassini llegó al punto en que estaría más próxima a Júpiter. La nave obtuvo 600 000 imágenes y aportó información de ondas, movimientos de nubes y anillos del gigantesco planeta.

Teoría de la Relatividad: Esta fue reconfirmada gracias a fotografías y datos aportados por esta misión.

Lunas: Descubrió 2 nuevas, Metone y Palene y al sobrevolar Febe, que orbita en sentido contrario a las otras lunas, concluyo que podría tener agua. Obtuvo imágenes de Mimas y otros de los satélites.

Imágenes de los anillos y de Titán: Tras penetrar en el área de influencia de Saturno, obtiene las primeras imágenes cercanas de los anillos y su satélite mas grande.

Orbita a Saturno:  El 1 de Julio de 2004 se convierte en la primera nave en orbitar Saturno y en acercarse a sus anillos, poniendo de manifiesto su estructura y descubriendo uno nuevo. También obtiene espectaculares fotografías del vórtice norte del planeta (con forma de hexágono) y de sus auroras, descubre iones de oxigeno en los anillos (algo sorpresivo) y como una de sus lunas genera efectos gravitacionales en estos.

Jápeto: Comprobación de que el hemisferio oscuro se debe a la intersección del polvo desprendido de Febe,  mas cambios producidos por la sublimación del hielo y la interacción con la radiación solar, que provocan variaciones en su albedo y en su composición.

Vuelos sobre Titán: Demostró la existencia de metano en este satélite y cartografío su superficie, evidenciando la existencia de grandes lagos y mares de hidrocarburos y la presencia de un régimen climático, con cambios estacionales como en nuestro planeta y la presencia de “ríos” y enormes dunas.

Encelado: Detecto que esta luna poseía un débil campo electromagnético y una atmósfera significativa. Descubrió que esta tenia  actividad volcánica y grandes cantidades de agua (posiblemente un océano interior) que es expulsada al espacio en forma de geiseres.  Detecto la presencia de dióxido de carbono  e hidrógeno, componentes esenciales para la vida.

Luego de 13 años en órbita, el combustible del Generador Termoeléctrico por Radioisotopo de Cassini casi se agotó, por lo que se tomó la decisión de quemarla en las nubes de Saturno, para no contaminar los satélites.

Al proceso para lograr esto, se le ha denominado Gran Finale, comenzando el 22 de Abril de 2017 con la colocación de la nave entre Saturno y sus anillos, mediante una maniobra que implicaba la asistencia gravitacional con Titán. En sus 22 órbitas, que lo llevaran “a donde nadie ha ido jamás”, obtendrá las vistas más cercanas de los anillos y las nubes del planeta, para finalmente sumergirse en  este el 15 de Septiembre de 2017.  Se espera que sigue enviando datos, hasta su último suspiro.

Debo confesar que siento algo de tristeza por la desaparición de Cassini, ya que se había vuelto costumbre ver sus espectaculares fotos y leer las noticias de sus descubrimientos. Ya vendrán nuevas misiones, para seguir extendiendo nuestro conocimiento del maravilloso Sistema Solar, ojala que sean tan fructíferas como la que pronto culminará.

Cassinicraft

Jesús Sanabria

@AstronomiaFacil

Colaborador de la SEDA-LIADA

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