Antiguos miniplanetas

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La órbita de Marte alberga restos de antiguos miniplanetas

por Amelia Ortiz · Publicada 4 abril, 2017 ·
4/4/2017 de Armagh Observatory and Planetarium / Monthly Notices of the Royal Astronomical Society


Izquierda: las trayectorias trazadas por los troyanos marcianos conocidos alrededor de L4 o L5 (cruces) en relación con Marte (disco rojo) y el Sol (disco amarillo). El círculo de puntos indica la distancia promedio Sol-Marte. Derecha: versión ampliada del recuadro, que muestra las trayectorias de los 8 troyanos de L5, 1998 VF31 (señalado como “VF31” – azul), Eureka (rojo) y los 6 objetos identificados como miembros de su familia (ámbar). Los discos rellenos indican los tamaños relativos de los asteroides. Eureka, el mayor de ellos, tiene unos 2km de diámetro. Crédito: Apostolos Christou.

El planeta Marte comparte su órbita con un puñado de asteroides pequeños llamados troyanos. Ahora un equipo internacional de astrónomos ha descubierto, con el telescopio VLT instalado en Chile, que la mayoría de estos objetos comparte una composición común: son probablemente los restos de un miniplaneta que fue destruido por una colisión hace mucho tiempo.

Los asteroides troyanos se mueven en órbitas con la misma distancia promedio al Sol que algún planeta, atrapados en “puestos seguros” gravitatorios a 60 grados por delante y por detrás del planeta. La importancia especial de estos puntos fue descubierta en el siglo XVIII por el matemático francés Joseph-Louis Lagrange. En su honor, reciben el nombre de puntos de Lagrange; el punto por delante del planeta es L4 y el posterior al planeta, L5. En la órbita de Júpiter se han encontrado unos 6000 troyanos, y unos 10 en la de Neptuno. Se cree que datan de las épocas más tempranas del Sistema Solar cuando la distribución de planetas, asteroides y cometas era muy diferente a la que observamos hoy en día.

Hasta ahora Marte es el único planeta terrestre que se sabe que tiene compañeros troyanos en órbitas estables. Actualmente se conocen 9, y todos menos uno se encuentra en el punto posterior de Lagrange L5 de Marte. Además las órbitas de todos menos uno de los 8 troyanos en L5 se agrupan alrededor de la de uno de ellos llamado Eureka, sugiriendo que en el pasado formaron parte de un mismo cuerpo progenitor.

Para comprobar esto, lo astrónomos tomaron espectros de dos asteroides de la familia de Eureka, 311999 and 385250. Su análisis demostró que son gemelos de Eureka, confirmando la relación genética entre los asteroides de la familia. Los espectros demuestran que están compuestos principalmente de olivina, un mineral que típicamente se forma dentro de miniplanetas o planetesimales que desarrollaron corteza, manto y núcleo pero que desaparecieron destruidos por colisiones hace mucho tiempo.

[Fuente]

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