Estrellas jóvenes en cúmulos viejos

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Un descubrimiento en cúmulos estelares podría echar por tierra la astronomía

por Amelia Ortiz · 7 Marzo, 2017
7/3/2017 de ICRAR / Monthly Notices of the Royal Astronomical Society

Esta imagen colorida del telescopio espacial Spitzer de NASA muestra la Gran Nube de Magallanes, una galaxia satélite de nuestra galaxia la Vía Láctea. Crédito: NASA/JPL-Caltech/M. Meixner (STScI) & the SAGE Legacy Team.

El descubrimiento de estrellas jóvenes en cúmulos de estrellas viejos podría enviar a los científicos de vuelta a la pizarra en el caso de uno de los objetos más comunes del Universo ya que, según el Dr. Bi-Qing For (ICRAR), nuestros conocimientos acerca de la evolución de las estrellas son una piedra fundamental de la ciencia astronómica.

Un cúmulo es un grupo de estrellas que comparten un origen común y que se mantienen unidas por la gravedad durante un cierto tiempo. Como se asume que los cúmulos contienen estrellas de edades y composiciones similares, los investigadores los han utilizado como “laboratorios astronómicos” para entender cómo la masa afecta a la evolución de las estrellas. “Si esta hipótesis resulta ser incorrecta, como sugiere nuestro descubrimiento, entonces estos importantes modelos tendrán que volver sobre ellos y revisarlos”, comenta el Dr. For.

El descubrimiento ha sido realizado en cúmulos de estrellas de la Gran Nube de Magallanes, una galaxia vecina de la Vía Láctea. Comparando las posiciones de varios miles de estrellas jóvenes con las de los cúmulos estelares, los investigadores encontraron 15 estrellas candidatas que son mucho más jóvenes que las demás estrellas que hay dentro del mismo cúmulo. “Pensamos que las estrellas más jóvenes han sido creadas, de hecho, a partir de materia expulsada de estrellas más viejas al morir, lo que significaría que hemos descubierto generaciones múltiples de estrellas que pertenecen al mismo cúmulo”, afirma el Dr. Kenji Bekki (ICRAR).

Actualmente estas estrellas son demasiado débiles para ser observadas con telescopios ópticos debido al polvo que las rodea. “Han sido observadas utilizando longitudes de onda del infrarrojo con los telescopios espaciales en órbita Spitzer  y Herschel, operados por NASA y ESA”, añade Bekki.

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