Una supernova roja en 2022 ?

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El profesor de la Universidad Calvin: Larry Molnar y sus estudiantes junto con colegas de Observatorio Apache Point (Karen Kinemuchi) y de la Universidad de Wyoming (Henry Kobulnicky) predicen un cambio en el cielo nocturno que será visible a simple vista. El viernes 6 de enero en una conferencia de prensa se llevará a cabo en el Gaylord Texan Resort & Convention Center donde Molnar compartió cómo una predicción que hizo en 2015 de la fusión de una estrella binaria en un futuro próximo, está progresando de la teoría a la realidad.

“Es una posibilidad entre un millón de que se puede predecir una explosión”, dijo Molnar. “Nunca se ha hecho antes.”

La predicción de Molnar es que una estrella binaria (dos estrellas que orbitan entre sí) que se está monitoreando se fusionarán y explotará en 2022 (+ / – 1 año); momento en que la estrella aumentará su brillo unas diez mil veces, convirtiéndose en una de las estrellas más brillantes del cielo durante un tiempo. La estrella será visible como parte de la constelación de Cygnus (Cisne), y añadirá una estrella más al modelo reconocido de la Cruz del Norte.


La exploración de Larry Molnar comenzó en 2013 sobre la conocida estrella KIC 9832227. Fue asistente a una conferencia de astronomía cuando su compañero astrónomo Karen Kinemuchi presentó su estudio de los cambios de brillo de la estrella, que concluyeron con una pregunta: ¿Está latiendo o es una binaria ?

También estuvieron presentes en la conferencia entonces el estudiante del Calvin College Daniel Van Noord, asistente de investigación de Molnar. Tomó la cuestión como un reto personal e hizo algunas observaciones de la estrella desde el observatorio de Calvin.

“Miró cómo el color de la estrella se correlacionaba con el brillo y determinó que era sin duda un sistema binario”, dijo Larry Molnar. “De hecho, descubrió que en realidad era una binaria de contacto, en la que las dos estrellas comparten una atmósfera común, como 2 maní o cacahuetes compartiendo una única cáscara.

“A partir de ahí Dan determinó un periodo orbital preciso a partir de datos de satélite Kepler (de poco menos de 11 horas) y se sorprendió al descubrir que el período fue ligeramente menor que lo mostrado en los datos anteriores” Molnar continuó.

Este resultado trajo a su mente una publicación del astrónomo Romuald Tylenda, que había estudiado los archivos de observación para ver cómo otra estrella (V1309 Scorpii) se había comportado antes de explotar de forma inesperada en 2008 y produjo una nova roja (un tipo de explosión estelar sólo recientemente reconocida como distinta de otros tipos). El registro de pre-explosión mostró un binario contacto con un período orbital disminuyendo a un ritmo acelerado. Para Molnar, este patrón de cambio orbital era una “piedra de Rosetta” para la interpretación de los datos nuevos.

Hacer una predicción audaz

Al observar el cambio de periodo Molnar presentó en la reunión de enero de 2015 de la Sociedad Astronómica de Estados Unidos, la predicción de que KIC 9832227 puede estar siguiendo los pasos de V1309 Scorpii. Antes de tomar la hipótesis demasiado en serio, es necesario descartar otras más comunes, como interpretaciones del cambio de período.

En los dos años siguientes a esa reunión, Larry Molnar y su equipo han realizado dos fuertes pruebas de observación de las interpretaciones alternativas. En primer lugar, las observaciones espectroscópicas descartaron la presencia de una estrella compañera con un período orbital de más de 15 años. En segundo lugar, la tasa de disminución periodo orbital de los últimos dos años siguió a la predicción hecha en 2015 y ahora es superior a la realizada por otros binarios de contacto.

Pasar de la teoría a la realidad

“En el fondo es que realmente creo que nuestra hipótesis de la fusión de las estrellas debe ser tomado en serio en este momento y que se debería estar utilizando los próximos años para estudiar esto intensamente para que, si llega a estallar sabremos lo que llevó a producir la explosión”, dijo Molnar.

A tal fin, Molnar y sus colegas estarán observando KIC 9832227 en el próximo año en todo el rango de longitudes de onda: utilizando el Very Large Array, el Telescopio Infrarrojo, y la nave espacial XMM-Newton para estudiar la radio de la estrella, infrarrojos y X- emisión de rayos, respectivamente.

“Si la predicción de Larry es correcta, su proyecto va a demostrar por primera vez que los astrónomos pueden ubicar a ciertas estrellas binarias en idéntica situación, y que se puede realizar un seguimiento de los últimos años de una espiral de muerte estelar hasta el punto de final, una dramática explosión “, dijo Matt Walhout, decano de investigación en el Calvin College.

Viendo con asombro

“El proyecto es importante no sólo por los resultados científicos, sino también porque es probable que capture la imaginación de la gente en la calle”, dijo Walhout. “Si la predicción es correcta, entonces, por primera vez en la historia, los padres serán capaces de apuntar a una mancha oscura en el cielo y decir, “Miren niños, hay una estrella oculta allí, pero pronto se va a iluminar”.

Molnar dice que este es el comienzo de una historia que se desarrollará durante los próximos años, y la gente de todos los niveles pueden participar.

“El momento orbital se puede comprobar por los astrónomos aficionados,” dijo Larry Molnar. “Es sorprendente los equipos que tienen en estos días los astrónomos aficionados. Pueden medir las variaciones de brillo con el tiempo de esta estrella de magnitud 12, ya que se eclipsa y ver por sí mismos, si se cumple con la fecha calendario que estamos prediciendo o no.”

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