Descubren la reliquia gigante de una galaxia modificada con forma de renacuajo

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Descubren la reliquia gigante de una galaxia modificada con forma de renacuajo

POR AMELIA ORTIZ · PUBLICADA 20 NOVIEMBRE, 2018 ·
20/11/2018 de Royal Astronomical Society / Monthly Notices of the Royal Astronomical Society


El núcleo del Grupo Compacto 98 de Hickson consiste en los dos “borrones” del centro de esta imagen. Cada galaxia es muy parecida a nuestra Vía Láctea. La estructura de renacuajo cubre a la pareja de galaxias central y se formó cuando destruyeron una galaxia mucho más pequeña. La imagen fue procesada de la colección del proyecto Stripe 82 del Instituto de Astrofísica de Canarias. Crédito: N. Brosch / Tel Aviv University.

Un equipo de astrónomos de Israel, USA y Rusia ha identificado una galaxia perturbada que se parece a un renacuajo gigante, completo con una cabeza elíptica y una larga cola recta, a unos 300 millones de años-luz de la Tierra. La galaxia tiene un millón de años-luz de un extremo al otro, siendo diez veces más grande que la Vía Láctea.

Cuando las galaxias sufren perturbaciones y desaparecen, sus estrellas se incorporan a galaxias más masivas o son expulsadas al espacio intergaláctico. “Lo que convierte a este objeto en algo extraordinario es que solo la cola tiene casi 500 000 años-luz de longitud”, afirma el profesor R. Michael Rich (Universidad de California Los Ángeles). “Si se encontrase a la distancia de la galaxia de Andrómeda, que está a unos 2.5 millones de años-luz de la Tierra, cubriría una quinta parte de la distancia hasta nuestra Vía Láctea”.

Según el estudio, el “renacuajo” gigante fue producido por la perturbación de una pequeña galaxia enana previamente invisible que contenía principalmente estrellas. Cuando la fuerza gravitatoria de las dos galaxias visibles atrajo estrellas de esta galaxia vulnerable, las más cercanas a la pareja formaron la “cabeza” del renacuajo. Las estrellas rezagadas en la galaxia víctima formaron la “cola”.

“El renacuajo extragaláctico contiene un sistema de dos galaxias de disco ‘normales’ muy cercanas, cada una de unos 40 000 años-luz de tamaño”, explica el Dr. Noah Brosch (Universidad de Tel Aviv). “Junto con otras galaxias cercanas, forman un grupo compacto”. La galaxia es parte de un pequeño grupo de galaxias llamado HCG098 que se unirán en una sola galaxia en los próximos mil millones de años.

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Una serpiente cósmica

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Una serpiente cósmica

POR AMELIA ORTIZ · PUBLICADA 20 NOVIEMBRE, 2018 ·
20/11/2018 de ESO / Nature Astronomy


El instrumento VISIR, del Very Large Telescope de ESO, ha captado esta impresionante imagen de un sistema estelar binario masivo recién descubierto. Apodado Apep por una antigua deidad egipcia, puede tratarse de la primera detección de una fuente de estallidos de rayos gamma en nuestra galaxia. Crédito: ESO/Callingham et al.

El instrumento VISIR, del Very Large Telescope de ESO, ha captado esta impresionante imagen de un sistema estelar triple masivo recién descubierto. Apodado Apep por una antigua deidad egipcia, puede tratarse de la primera detección de una fuente de estallidos de rayos gamma.

A esta serpentina arremolinada, captada por el instrumento VISIR, instalado en el VLT (Very Large Telescope) de ESO, le espera un futuro explosivo, ya que se trata de un sistema de estrellas Wolf-Rayet y una probable fuente de uno de los fenómenos más energéticos del universo: un estallido de rayos gamma de larga duración (GRB).

“Este es el primer sistema de este tipo descubierto en nuestra galaxia”, explica Joseph Callingham, del Instituto de Radioastronomía de los Países Bajos (ASTRON), autor principal del estudio que ha dado a conocer este sistema. “No esperábamos encontrar este sistema en nuestro propio vecindario”.

Hacia el final de sus vidas, algunas de las estrellas más masivas evolucionan a estrellas Wolf-Rayet. Esta fase es de corta duración, y las Wolf-Rayets sobreviven en este estado durante apenas unos cientos de miles de años (un abrir y cerrar de ojos en términos cosmológicos). En ese momento, lanzan enormes cantidades de material en forma de un poderoso viento estelar, expulsando materia hacia el exterior a millones de kilómetros por hora; se han medido los vientos de estelares de Apep y viajan a la asombrosa velocidad de 12 millones de kilómetros por hora.

Estos vientos estelares han creado los elaborados penachos que rodean al sistema estelar triple, que consiste en una estrella binaria y una compañera solitaria unidas por gravedad. Aunque en la imagen solo se aprecian dos objetos parecidos a estrellas, el objeto de abajo es, de hecho, una estrella binaria Wolf-Rayet no resuelta. Esta binaria es la responsable de esculpir las serpentinas en remolino que rodean a Apep, que se forman a raíz de la colisión de los vientos estelares de las dos estrellas Wolf-Rayet.

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Estallidos cósmicos en un nuevo sistema binario de rayos gamma

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Estallidos cósmicos en un nuevo sistema binario de rayos gamma

POR AMELIA ORTIZ · PUBLICADA 20 NOVIEMBRE, 2018 ·
20/11/2018 de Instituto de Astrofísica de Canarias / Astrophysical Journal Letters


Ilustración de artista del púlsar PSR J2032+4127 en su momento de máximo acercamiento a la estrella MT91 213, una estrella azul con un disco de materia a su alrededor. Crédito: NASA’s Goddard Space Flight Center

Una colaboración internacional entre los telescopios MAGIC del Observatorio Roque de los Muchachos (ORM) y la red VERITAS del Observatorio Fred Lawrence Whipple (FLWO) ha descubierto una emisión de rayos gamma de muy alta energía procedente del sistema binario PSR J2032+4127/MT91 213, una excéntrica pareja de estrellas unidas gravitacionalmente con un periodo orbital de 50 años.

Los sistemas binarios emisores de rayos gamma son objetos atípicos. En estos sistemas, una estrella de neutrones o un agujero negro, remanentes de la etapa final de la evolución estelar, orbitan alrededor de una estrella masiva. Pocos sistemas binarios se han detectado en el dominio de los rayos gamma de muy alta energía. Hasta ahora, se han descubierto menos de 10 fuentes de este tipo, aunque, en la mayoría de los casos, se desconoce la naturaleza del objeto compacto o remanente estelar, es decir, si se trata de una estrella de neutrones o de un agujero negro.

En 2002, los telescopios HEGRA en La Palma detectaron una emisión de rayos gamma a partir de una fuente extensa de naturaleza no identificada: TeV J2032+4130. No fue hasta 2008 que el satélite Fermi-LAT descubrió una estrella de neutrones altamente magnetizada o púlsar, con el nombre de PSR J2032+4127, que parecía ser la responsable de la emisión de esta fuente desconocida. La sorpresa llegó en 2015 cuando se conoció que este púlsar está, en realidad, emparejado con la estrella MT91 213 y que necesita 50 años para completar una órbita a su alrededor. Sin embargo, lo más interesante para la comunidad de rayos gamma de este descubrimiento era que el acercamiento más cercano entre el púlsar y la estrella iba a ocurrir en noviembre de 2017. Según Alicia López Oramas, investigadora del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y una de las principales autoras del estudio, “durante esta aproximación se esperaba que un sistema tan único emitiera rayos gamma de muy alta energía y esta oportunidad no podía desaprovecharse”.

Los hechos emocionantes llegaron en 2017. En septiembre de ese año, antes del acercamiento previsto, los astrónomos detectaron por primera vez un aumento en la emisión del nuevo sistema binario de rayos gamma. “El flujo de rayos gamma duplicó el valor medido desde la fuente extensa”, aclara Tyler Williamson, estudiante de posgrado de la Universidad de Delaware (UD). Sin embargo, el acontecimiento más asombroso tuvo lugar en noviembre. “Durante la aproximación más cercana entre la estrella y el púlsar, el flujo aumentó en 10 veces en una sola noche”, recuerda Jamie Holder, profesor del departamento de Física y Astronomía de la UD.

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NASA anuncia el lugar de aterrizaje para el róver Mars 2020

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NASA anuncia el lugar de aterrizaje para el róver Mars 2020

POR AMELIA ORTIZ · PUBLICADA 20 NOVIEMBRE, 2018 ·
20/11/2018 de NASA


En el delta del cráter Jezero se encuentran sedimentos que contienen arcillas y carbonatos. Crédito: NASA/JPL/JHUAPL/MSSS/Brown University.

NASA ha elegido el cráter Jezero como lugar de aterrizaje para su próxima misión Mars 2020 con un todoterreno, después de 5 años de búsqueda, durante los cuales cada detalle disponible de más de 60 lugares candidatos en el Planeta Rojo han sido examinados y debatidos por el equipo de la misión y la comunidad de ciencias planetarias.

La misión será lanzada en julio de 2020, constituyendo el próximo paso en la exploración del Planeta Rojo. No solo buscará señales de condiciones de habitabilidad antiguas – y vida microbiana pasada – sino que también recogerá muestras de rocas y suelo y los almacenará en un escondite en la superficie del planeta. NASA y ESA están estudiando conceptos de misión futuros para recoger las muestras y traerlas a la Tierra, así que este lugar de aterrizaje servirá para preparar la próxima década de la exploración de Marte.

“El lugar de aterrizaje en el cráter Jezero ofrece un terreno geológicamente rico, con formaciones que tienen hasta 3600 millones de años de antigüedad, y que podrían potencialmente responder preguntas importantes en evolución planetaria y astrobiología”, comenta Thomas Zurbuchen (NASA).

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Las auroras desvelan la física de procesos energéticos en el espacio

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Las auroras desvelan la física de procesos energéticos en el espacio

POR AMELIA ORTIZ · PUBLICADA 19 NOVIEMBRE, 2018 ·
19/11/2018 de UCL / Nature Communications


Cuantas de auroras formándose por un arco. Crédito: ESA.

Las auroras son increíbles espectáculos de luz provocados por partículas cargadas eléctricamente en el espacio cercano a la Tierra que se precipitan en espiral por el campo magnético de la Tierra, chocando con gases de la atmósfera, haciendo que brillen.

También son indicadoras de procesos físicos que se producen en el espacio, actuando como pantallas de televisión que muestran lo que ocurre a millones de kilómetros de la Tierra, por donde se prolonga nuestro campo magnético formando una gran cola que se aleja del Sol.

Un nuevo estudio ha investigado una aurora de evolución rápida para comprender la física que hay detrás del por qué, cuando y cómo se libera energía cuando la fuente de la aurora se reconfigurarse explosivamente.

Esta emisión de energía se produce por inestabilidades en algún lugar del espacio por el que se extiende la magnetosfera terrestre. Los científicos estudiaron la aurora perfecta para esta investigación en Alaska el 18 de septiembre de 2012. Empezó como la línea de “cuentas aurorales” a lo largo de un arco que fue creciendo exponencialmente en brillo y tamaño. Estas ondas en crecimiento son una marca de inestabilidades en el espacio.

Comparando estas características de la aurora con teorías sofisticadas, los científicos pudieron determinar la zona del espacio donde con mayor probabilidad se encontraba la inestabilidad, algo que no se había conseguido nunca anteriormente.

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El desbordamiento de lagos de cráteres excavó cañones en Marte

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El desbordamiento de lagos de cráteres excavó cañones en Marte

POR AMELIA ORTIZ · PUBLICADA 19 NOVIEMBRE, 2018 ·
19/11/2018 de University of Texas / Geology


El cráter Jezero es un paleolago y posible lugar de aterrizaje para la misión Mars 2020 que buscará vida en el pasado. El cañón de evacuación excavado por la inundación debida a un desbordamiento es visible en la parte superior derecha del cráter. Ríos antiguos excavaron las entradas que se ven en el lado izquierdo el cráter. Crédito: NASA/Tim Goudge.

En la actualidad, la mayor parte del agua de Marte está contenida en los casquetes de hielo congelados. Pero hace miles de millones de años fluyó libremente por la superficie, formando ríos bravos que desembocaban en cráteres, creando lagos y mares. Una nueva investigación, dirigida desde la Universidad de Texas en Austin ha descubierto pruebas de que a veces los cráteres recibían tanta agua que se desbordaban, produciéndose inundaciones catastróficas que excavaron cañones muy rápidamente, quizás en cuestión de semanas.

Los descubrimientos sugieren que los procesos geológicos catastróficos pudieron haber jugado un papel principal en modelar el paisaje de Marte y de otros planetas sin tectónica de placas, según Tim Goudge (UT).

“Estos lagos con brechas son muy comunes y algunos de ellos son bastante grandes , algunos tanto como el mar Caspio”, explica Goudge . “Así que nosotros pensamos que este estilo de inundación catastrófica e incisión rápida de cañones de evacuación fue probablemente bastante importante en la superficie del Marte primitivo”.

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Las explosiones estelares crean un ingrediente clave de la arena y el cristal

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Las explosiones estelares crean un ingrediente clave de la arena y el cristal

POR AMELIA ORTIZ · PUBLICADA 19 NOVIEMBRE, 2018 · ACTUALIZADO 19 NOVIEMBRE, 2018
19/11/2018 de JPL / Monthly Notices of the Royal Astronomical Society


Esta imagen del resto de supernova G54.1+0.3 incluye luz en radio, infrarrojo y rayos X. Crédito: NASA/JPL-Caltech/CXC/ESA/NRAO/J. Rho (SETI Institute).

Muchos de los compuestos químicos que constituyen nuestro planeta y nuestros cuerpos fueron formados directamente por estrellas. Ahora un nuevo estudio anuncia, por primera vez, que la sílice, uno de los minerales más comunes de los que se encuentran en la Tierra, se formó en explosiones de estrellas masivas.

Si miras a tu alrededor es muy probable que veas sílice (dióxido de silicio, SiO2) bajo alguna forma. Es un componente principal de muchos tipos de rocas en la Tierra y la sílice se emplea en mezclas industriales de arena y grava para hacer el hormigón de las acercas, carreteras y edificios. Una forma de sílice, el cuarzo, es un componente principal de la arena de muchas playas. La sílice es también el ingrediente principal del cristal, incluyendo los cristales para las ventanas y la fibra de vidrio. La mayor parte del silicio utilizado en aparatos electrónicos procede de la sílice.

El nuevo estudio anuncia la detección de sílice en dos restos de supernovas, llamados Cassiopeia A and G54.1+0.3. Una supernova es una estrella mucho más masiva que el Sol a la que se le agota el combustible que quema en su núcleo, haciendo que colapse sobre sí mismo. La rápida caída de materia crea una explosión intensa que puede fundir los átomos entre sí para crear elementos “pesados” como azufre, calcio y silicio.

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