Un antiguo meteorito nos habla sobre la topografía marciana

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Un antiguo meteorito nos habla sobre la topografía marciana

POR AMELIA ORTIZ · PUBLICADA 25 MAYO, 2018 · ACTUALIZADO 25 MAYO, 2018
25/5/2018 de Lawrence Livermore National Laboratory / Science Advances


El antiguo meteorito marciano Northwest Africa (NWA) 7034, apodado “Belleza negra”, pesa aproximadamente 320 gramos. Crédito: NASA.

Estudiando un antiguo meteorito marciano que aterrizó en el desierto del Sáhara, un equipo de científicos ha determinado cómo y cuándo se produjo la divisoria geofísica y topográfica de la corteza del planeta, es decir, la dicotomía entre las tierras altas del sur llenas de cráteres y las llanuras más suaves de las tierras bajas del norte.

Northwest Africa (NWA) 7034 es el meteorito marciano más antiguo descubierto hasta la fecha, con una edad de aproximadamente 4400 millones de años. El meteorito es una brecha (contiene varias rocas diferentes de la corteza que se mezclaron y luego fueron aglomeradas por calentamiento) y es la única muestra de Marte con una composición representativa de la corteza marciana promedio.

Los investigadores aplicaron numerosa técnicas de datación radioisotópica para determinar si la divisoria (o dicotomía) entre las tierras altas del sur llenas de cráteres y las llanuras más suaves de las tierras bajas del norte se crearon antes de la formación de NWA 7034 hace 4400 millones de años. Esta edad está de acuerdo con que la dicotomía de la corteza tuvo su origen en un impacto gigante.

Los datos obtenido de NWA 7034 demuestran que existían ya grandes terrenos volcánicos con profundidades de varios kilómetros en la superficie marciana desde hace más de 4400 millones de años. Esto indica que la dicotomía se formó antes, ya que las rocas cercanas a la superficie habrían resultado destruidas o enterradas por el fenómeno que creó la dicotomía y no habrían podido luego dar origen al meteorito NWA 7034.

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Observan un púlsar a 6500 años-luz de la Tierra con detalle sin precedentes

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Observan un púlsar a 6500 años-luz de la Tierra con detalle sin precedentes

POR AMELIA ORTIZ · PUBLICADA 25 MAYO, 2018 ·
25/5/2018 de University of Toronto / Nature


En esta ilustración de artista el púlsar PSR B1957+20 se ve al fondo a través de la nube de gas que rodea a su estrella compañera, una enana marrón.

Un equipo de astrónomos ha llevado a cabo una de las observaciones de más alta resolución en la historia de la astronomía al observar dos regiones de radiación intensa, separadas 20 kilómetros entre sí, alrededor de una estrella situada a 6500 años-luz de distancia. La observación es equivalente a utilizar un telescopio en la Tierra para ver una pulga en la superficie de Plutón.

La extraordinaria observación fue posible gracias a la geometría poco habitual y a las características de una pareja de estrellas en órbita entre sí. Una es fría y ligera, una enana marrón, que exhibe una cola de gas (plasma) parecida a la de un cometa. La otra es una estrella exótica que gira rápidamente llamada púlsar y que emite haces de radiación desde las dos regiones observadas de su superficie mientras gira, enviando pulsos de radiación en dirección a la Tierra de manera periódica.

“El gas actúa como una lente colocada justo delante del púlsar”, explica Robert Main (Universidad de Toronto). “Esencialmente, estamos mirando al púlsar a través de una lupa que se produce de forma natural y que nos permite ver periódicamente la dos regiones por separado”.

Este resultado podría tener la clave para explicar los Estallidos Rápidos en Radio (FRB de sus iniciales en inglés). “Muchas de las propiedades observadas en los FRB podrían explicarse si se supone que están siendo amplificados por lentes de plasma”, comenta Main. “Las propiedades de los pulsos amplificados que detectamos en nuestro estudio muestran un parecido notable con los estallidos de FRB con repetición, los que sugiere que los FRB con repetición pueden ser magnificados por plasma de su galaxia nodriza”.

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APEX echa un vistazo al corazón de la oscuridad

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APEX echa un vistazo al corazón de la oscuridad

POR AMELIA ORTIZ · PUBLICADA 25 MAYO, 2018 ·
25/5/2018 de Max Planck Institute for Radio Astronomy / The Astrophysical Journal


Diagrama esquemático de las observaciones VLBI a 1.3mm de Sgr A* en el centro Galáctico, realizadas en 2013. Los recuadros muestran las posibles formas de la emisión de la fuente que coinciden con las medidas. Crédito: Eduardo Ros/Thomas Krichbaum (MPIfR).

El radiotelescopio APEX de 12 m instalado en Chile ha sido equipado con una instrumentación especial que incluye registradores de banda ancha y un reloj láser de hidrógeno para realizar observaciones interferométricas conjuntas con otros telescopios a longitudes de onda de hasta 1.3 mm, con el objetivo de conseguir la imagen definitiva de la sombra de un agujero negro.

La adición de APEX al llamado Telescopio Horizonte de Sucesos (EHT de sus iniciales en inglés), que hasta hace poco estaba constituido por antenas sólo del hemisferio norte, revela detalles nuevos y sin precedente de la estructura de Sgr A*, el agujero negro supermasivo que se encuentra en el centro de la Vá Láctea.

El aumento en la resolución angular proporcionado por APEX ahora revela detalles en la fuente asimétrica y no puntual de tamaños de hasta 36 millones de kilómetros. Esto corresponde a dimensiones solo 3 veces mayores que el tamaño hipotético del agujero negro.

Los investigadores han estudiado la estructura a la escala del horizonte de sucesos de Sgr A* ajustando diferentes modelos a los datos. “Empezamos a atisbar el aspecto que podría tener la estructura a la escala del horizonte de sucesos, en lugar de sacar conclusiones genéricas de las muestras visibles. Es muy alentador ver que el ajuste de una estructura con forma de anillo coincide muy bien con los datos, aunque no podemos excluir otros modelos, por ejemplo, un conjunto de zonas brillantes”, explica Ru-Sen Lu (MPIfR).

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InSight se encamina hacia Marte

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InSight se encamina hacia Marte

POR AMELIA ORTIZ · PUBLICADA 25 MAYO, 2018 ·
25/5/2018 de JPL


Ilustración de artista que muestra la nave InSight volando por el espacio de camino a Marte. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

La sonda de aterrizaje InSight de NASA ha realizado su primera maniobra de corrección de trayectoria hacia Marte. Será la primera misión dedicada a la exploración del interior del Planeta Rojo.

La sonda se halla actualmente encapsulada dentro de un aeroescudo, lanzado en el extremo superior de un cohete Atlas V 401 el pasado 5 de mayo desde la base de la fuerza aérea de Vandenberg (California).

Ayer la nave encendió sus motores por primera vez para cambiar su trayectoria. Para guiar la sonda hacia Marte se realizarán hasta seis maniobras de corrección, como máximo. Los motores se encendieron durante 40 segundos, impartiendo un cambio de velocidad de 3.8 metros por segundo a a nave.

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Rosetta desvela la formación de chorros al amanecer

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Rosetta desvela la formación de chorros al amanecer

POR AMELIA ORTIZ · PUBLICADA 24 MAYO, 2018 ·
24/5/2018 de Max Planck Institute for Solar System Research / Nature Astronomy


Izquierda: poco después del amanecer, chorros impresionantes de gas y polvo pueden verse sobre la región Hapi del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. Derecha: las simulaciones por computadora reproducen estas estructuras. Crédito: ESA/Rosetta/MPS for OSIRIS Team MPS/UPD/LAM/IAA/SSO/INTA/UPM/DASP/IDA.

La atmósfera del cometa de Rosetta, 67P/Churyumov-Gerasimenko, está lejos de ser homogénea. Además de las expulsiones repentinas de gas y polvo, pueden observarse fenómenos recurrentes a diario al amanecer. En ellos el gas que se evapora y el polvo arrastrado se concentran formando estructuras como chorros.

Un nuevo estudio ha identificado la estructura rugosa con forma de pato del cometa como la causa principal de estos chorros. Pero no solo las regiones cóncavas coliman las emisiones de gas y polvo como si fueran lentes ópticas, también la complejidad de su topografía permite la existencia de áreas en la superficie que reciben más luz solar que otras.

Los investigadores analizaron imágenes observadas bajo diferentes geometrías de la región Hapi situada en el “cuello” del cometa, la parte estrecha que conecta los dos lóbulos. En las simulaciones por computadora consiguieron reproducir estas imágenes, lo que les permitió una mejor comprensión de los procesos que lo controlan.

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E0102-72.3: los astrónomos observan una estrella de neutrones lejana y solitaria

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E0102-72.3: los astrónomos observan una estrella de neutrones lejana y solitaria

POR AMELIA ORTIZ · PUBLICADA 24 MAYO, 2018 ·
24/5/2018 de Chandra / Nature Astronomy


Esta imagen en varias longitudes de onda de E0102 permite a los astrónomos conocer detalles nuevos sobre este objeto que fue descubierto hace más de tres décadas. Los rayos X observados por Chandra son azules y púrpura, los datos en el visible del espectroscopio MUSE del VLT son de color rojo vivo. Datos adicionales del telescopio espacial Hubble han sido coloreados en rojo oscuro y verde. Crédito: rayos X (NASA/CXC/ESO/F.Vogt et al); óptico (ESO/VLT/MUSE & NASA/STScI).

Un equipo de astrónomos ha descubierto un tipo especial de estrellas de neutrones fuera de la Vía Láctea por primera vez, con datos del observatorio de rayos X Chandra de NASA y el telescopio VLT de ESO en Chile.

Las estrellas de neutrones son los núcleos ultradensos de estrellas masivas que colapsan y sufren una explosión de supernova. La estrella de neutrones recién identificada es de una variedad rara que posee un campo magnético bajo y carece de compañera estelar. Está situada entre los restos de una supernova (conocida como 1E 0102.2-7219, o E0102 para abreviar) en la Pequeña Nube de Magallanes, a 200 000 años-luz de la Tierra.

Las observaciones de Chandra muestran que el resto de supernova está dominado por una gran estructura con forma de anillo en rayos X, asociada con la onda expansiva de la supernova. Los nuevos datos del instrumento MUSE instalado en el VLT revelaron un anillo menor de gas (en color rojo) que se expande con mayor lentitud que la onda expansiva. En el centro de este anillo hay una fuente puntual azul de rayos X.

Los datos combinados de Chandra y MUSE sugieren que esta fuente es una estrella de neutrones aislada, creada en una explosión de supernova hace unos dos milenios. La ausencia de de emisión en radio extensa o de radiación X pulsada, típicamente asociada con estrellas de neutrones altamente magnetizadas que giran rápidamente, indica que los astrónomos han detectado la radiación X de una superficie caliente de una estrella de neutrones aislada con campos magnéticos bajos. En la Vía Láctea han sido detectados unos diez de estos objetos, pero éste es el primero observado fuera de nuestra galaxia.

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Presentan un modelo cosmoquímico para la formación de Plutón

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Presentan un modelo cosmoquímico para la formación de Plutón

POR AMELIA ORTIZ · PUBLICADA 24 MAYO, 2018 ·
24/5/2018 de Southwest Research Institute / Icarus


Sputnik Planitia, un glaciar rico en nitrógeno, monóxido de carbono y hielos de metano de Plutón. Crédito: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute.

Un equipo de científicos ha combinado los descubrimientos realizados con la nave New Horizons de NASA con datos de la misión Rosetta de ESA para desarrollar una nueva teoría sobre cómo pudo formarse Plutón en la frontera de nuestro Sistema Solar.

“Hemos desarrollado lo que llamamos el modelo cosmoquímico del ‘cometa gigante’ de formación de Plutón”, comenta el Dr. Christopher Glein (SwRI). En el centro de la investigación está el hielo rico en nitrógeno de Sputnik Planitia, un gran glaciar que forma el lóbulo izquierdo de la brillante zona conocida como Tombaugh Regio en la superficie de Plutón. “Encontramos una inconsistencia intrigante entre la cantidad de nitrógeno estimada en el interior del glaciar y la cantidad que se esperaría si Plutón se hubiera formado como un conglomerado de unos mil millones de cometas u otros objetos del Cinturón de Kuiper similares en composición química a 67P, el cometa explorado por Rosetta”.

Además del modelo de cometa, los científicos investigaron también lo que han llamado un modelo solar, con Plutón formándose a partir de hielos muy fríos cuya composición química sería muy parecida a la del Sol.

“Nuestra investigación sugiere que la composición química inicial de Plutón, heredada de los elementos cometarios que lo constituyeron, fue modificada químicamente por agua líquida, quizás incluso en un océano subterráneo”, explica Glein. Sin embargo, el modelo solar también satisface algunas de las condiciones, así que todavía quedan muchas preguntas por responder.

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