El vórtice polar de la luna Titán

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Inesperado comportamiento del vórtice polar de la luna Titán

por Amelia Ortiz · Publicada 22 noviembre, 2017 ·
22/11/2017 de University of Bristol / Nature Communications


El vórtice polar invernal de Titán, en una imagen tomada por Cassini. El vórtice se encuentra en pleno invierno y sólo puede verse porque las nubes polares del interior del vórtice están a gran altura sobre la superficie de Titán. Crédito: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute/Jason Major.

La atmósfera polar de Titán experimentó recientemente un enfriamiento inesperado e importante, contrario a todas las predicciones de los modelos y que se diferencia del comportamiento de todos los demás planetas terrestres en nuestro Sistema Solar.

Normalmente la atmósfera polar a gran altura en el hemisferio invernal de un planeta se mantiene templada debido a que el aire que se hunde es comprimido y se calienta, parecido a lo que ocurre en una bomba de bicicleta. Sorprendentemente, el vórtice polar atmosférico de Titán parece estar extremadamente frío.

Antes de su destrucción en la atmósfera de Saturno el 15 de septiembre, la nave Cassini observó que mientras la zona caliente polar esperada se empezó a desarrollar al principio del invierno de 2009, pronto se convirtió en una zona fría en 2012, con temperaturas que llegaron a solo 12o K a finales de 2015. Sólo en las observaciones más recientes de 2016 y 2017 ha retornado la zona caliente que se predecía.

“En la Tierra, Venus y Marte el principal mecanismo de enfriamiento de la atmósfera es la radiación infrarroja emitida por el gas CO2 y como el CO2 tiene una larga vida en la atmósfera, se mezcla bien a todos los niveles atmosféricos y apenas se ve afectado por la circulación atmosférica”, explica el Dr. Nick Teanby. “Sin embargo, en Titán las exóticas reacciones fotoquímicas de la atmósfera producen hidrocarburos como etano y acetileno, y nitrilos, incluyendo cianuro de hidrógeno y cianoacetileno, que producen la mayor parte del enfriamiento”.

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El origen de los halos galácticos

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Descubriendo los orígenes de los halos de las galaxias

por Amelia Ortiz · Publicada 22 noviembre, 2017 ·
22/11/2017 de Subaru Telescope / The Astrophysical Journal


Once galaxias enanas y dos halos que contienen estrellas han sido identificados en la región exterior de la galaxia cercana de la Ballena. Crédito: Tohoku University/NAOJ.

Utilizando el telescopio Subaru en Maunakea, un equipo de investigadores ha identifica 11 galaxias enanas y dos halos que contienen estrellas en la región exterior de una gran galaxia espiral situada a 25 millones de años-luz de la Tierra. Ese hallazgo proporciona nuevos datos sobre cómo se forman estos “corrientes de marea estelares” alrededor de galaxias.

El equipo centró su atención en la galaxia NGC 4631, también conocida como la galaxia de la Ballena por su forma. Identificaron 11 galaxias enanas en su región exterior, algunas de las cuales ya se conocían. Las galaxias enanas no son fáciles de detectar debido a sus tamaños y masas pequeños y a su poco brillo. También hallaron dos corrientes de marea estelares en órbita alrededor de la galaxia: una, llamada corriente SE, está localizado frente a ella, y la otra corriente, llamada NW, se abraza por detrás de ella.

Los investigadores piensan que las corrientes se originaron por la interacción gravitatoria entre la galaxia de la Ballena y una galaxia enana en órbita. Son relativamente débiles comparadas con otras corrientes estelares que han sido estudiadas alrededor de galaxias cercanas a la Vía Láctea. La corriente NW es la más brillante de la pareja y tiene un núcleo más concentrado. Los investigadores sugieren que este brillo es debido a una galaxia enana posiblemente inmersa en su interior y que esta enana tuvo una interacción gravitatoria on la galaxia de la Ballena, formando la corriente SE.

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Corrimientos de tierra marciana

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El hielo controla el paisaje de los corrimientos de tierra en Marte

por Amelia Ortiz · Publicada 22 noviembre, 2017 ·
22/11/2017 de Phys.org / EPJ Plus


Esta imagen del orbitador Mars Reconnaissance Orbiter de NASA muestra un corrimiento de tierras y un depósito de rocas en el borde de una meseta en Simud Valles. Crédito: NASA/JPL-Caltech/Univ. of Arizona.

El Valles Marineris es una región de Marte famosa por sus corrimientos de tierra, que se cuentan entre los mayores y más largos de todo el Sistema Solar. Ahora, un nuevo estudio de Fabio de Blasio (Universidad de Milán-Bicocca) y sus colaboradores explica hasta qué punto el hielo puede haber sido un importante medio lubricante para los corrimientos de tierra. Esto puede ayudarnos a entender la historia geomórfica del planeta.

Los autores subrayan que los corrimientos de tierra en el Valles Marineris tienen forma parecida a los desprendimientos lubricados por hielo en la Tierra.

Combinando estas observaciones con medidas telemétricas que muestran gran cantidad de hielo subterráneo y una simulación numérica por computadora, los investigadores demuestran cómo la presencia de hielo, al descubierto en el suelo o en una pendiente colapsada, podría afectar a la forma y velocidad de estos aludes. La velocidad calculada de los desprendimientos a menudo supera los 100 metros por segundo, alcanzando el máximo en 200 metros por segundo.

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Imagen final de despido de Cassini

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Mosaico de imágenes de Cassini: una despedida de Saturno

por Amelia Ortiz · Publicada 22 noviembre, 2017 ·
22/11/2017 de JPL


Tras más de 13 años en Saturno, y con su suerte echada, la nave espacial Cassini de NASA se despidió del sistema saturnal captando este último mosaico final de Saturno y sus anillos dos días antes de la dramática destrucción de la nave zambulléndose en la atmósfera del planeta. Crédito: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute.

En una apropiada despedida al planeta que fue su hogar durante más de 13 años, la nave espacial Cassini dio una última mirada reposada a Saturno y sus espléndidos anillos durante el tramo final de su viaje, tomando una serie de imágenes que han sido encajadas en un nuevo mosaico.

La cámara de gran campo de Cassini obtuvo 42 imágenes en los colores rojo, verde y azul, cubriendo el planeta y sus anillos principales de un extremo al otro, el pasado 13 de septiembre de 2017. Los científicos reunieron estas instantáneas creando una imagen en color natural. La escena también incluye las lunas Prometeo, Pandora, Jano, Epimeteo, Mimas y Encélado.

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Parece ser arena marciana que fluye, no agua

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Arena que fluye, no agua, es el origen de los trazos oscuros recurrentes que aparecen en la superficie marciana

por Amelia Ortiz · Publicada 21 noviembre, 2017 ·
21/11/2017 de Planetary Science Institute / Nature Geoscience


Esta imagen muestra líneas de flujos oscuras superficiales que se forman estacionalmente en Marte. Este ejemplo corresponde al cráter Horowitz. Crédito: NASA/JPL/University of Arizona.

Las formaciones oscuras previamente consideradas como indicios de la presencia de agua subterránea que fluye por Marte han sido ahora interpretadas como el resultado de flujos secos, granulares, según un nuevo estudio.

Los trazos oscuros son, con mucha probabilidad, el resultado de avalanchas repetidas de arena y polvo y no se deben al oscurecimiento del suelo por agua que rezuma desde el subsuelo, como se había propuesto anteriormente.

“Las líneas recurrentes en laderas de Marte se comportan de modo parecido al de experimentos en la Tierra”, explica Jim McElwaine (Planetary Science Institute). “Lo que todavía no está claro es de dónde proceden los suministros de material fresco, aunque tenemos algunas ideas hipotéticas”.

“Esto sugiere que la superficie de Marte es bastante seca hoy en día”, comenta Colin Dundas (U.S. Geological Survey). Si los trazos son flujos de granos secos, entonces el Marte reciente no posee volúmenes de agua importantes, lo que podría impedir la presencia de vida microbiana desarrollándose en estos lugares.

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Transportar formas de vida entre mundos

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El polvo espacial podría transportar formas de vida entre distintos mundos

por Amelia Ortiz · Publicada 21 noviembre, 2017 ·
21/11/2017 de The University of Edinburgh / Astrobiology


Un tardígrado, también llamado “oso de agua”, fotografiado con un microscopio electrónico de barrido. Los tardígrados son capaces de sobrevivir en el espacio y podrían viajar a otros planetas. Crédito: Bob Goldstein y Vicky Madden, UNC Chapel Hill.

Los flujos de polvo interplanetario que viajan con rapidez y bombardean constantemente la atmósfera de nuestro planeta podrían transportar organismos diminutos de mundos lejanos, o enviar organismos de la Tierra a otros planetas. Los flujos de polvo podrían colisionar con partículas biológicas de la atmósfera con energía suficiente como para lanzarlos al espacio.

Esto sugiere que los grandes impactos de asteroides pueden no ser el único mecanismo por el que se podría producir la transferencia de formas de vida entre planetas, como se pensaba.

La investigación realizada en la Universidad de Edimburgo calcula cómo potentes flujos de polvo espacial (que pueden desplazarse con velocidades de hasta 70 km/s, podrían colisionar con partículas de nuestro sistema atmosférico. Las partículas pequeñas presentes a 150 km o más alto por encima de la superficie terrestre podrían ser lanzadas más allá del límite de la gravedad de la Tierra por el polvo espacial, alcanzando eventualmente otros planetas.

Algunas bacterias, plantas y pequeños animales llamados tardígrados se sabe que pueden sobrevivir en el espacio, así que es posible que dichos organismos, si estuvieran presentes en la alta atmósfera de la Tierra, pudieran chocar con polvo espacial y resistir un viaje hasta otro planeta.

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De las estrellas más viejas cercanas

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Descubren que algunas de las estrellas más viejas de nuestra galaxia están cerca de nosotros

por Amelia Ortiz · Publicada 21 noviembre, 2017 ·
21/11/2017 de Georgia State University / The Astronomical Journal


Imagen de la Vía Láctea. Fuente: Georgia State University.

Un equipo de astrónomos ha localizado algunas de las estrellas más viejas de nuestra galaxia la Vía Láctea determinando sus posiciones y velocidades. El estudio se centró en estrellas viejas, del tipo de las subenanas frías, que son mucho más viejas y frías que el Sol.

La Vía Láctea tiene casi 14 mil millones de años y sus estrellas más viejas se desarrollaron durante las primeras fases de la formación de la galaxia, lo que hace que tengan entre 6 mil millones y 9 mil millones de años de edad. Se encuentran en el halo, una componente de la galaxia aproximadamente esférica que se formó en primer lugar, donde las estrellas viejas se mueven en órbitas muy elongadas e inclinadas. Las estrellas más jóvenes de la Vía Láctea giran juntas por el disco de la galaxia en órbitas aproximadamente circulares, de modo muy parecido a los caballitos de un tiovivo.

En el estudio, los astrónomos realizaron un censo de nuestro vecindario solar para identificar cuántas estrellas jóvenes, adultas y viejas están presentes. Buscaron estrellas hasta una distancia de 200 años-luz de la Tierra, relativamente cerca si consideramos que la galaxia tiene más de 100000 años-luz de tamaño.

El trabajo de este equipo incrementó la población de estrellas viejas conocidas en nuestro vecindario solar en un 25 por ciento. Entre las nuevas subenanas, los investigadores descubrieron dos estrellas binarias viejas, a pesar de que las estrellas más viejas típicamente se encuentran solas y no en pareja.

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